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Saturday, May 8, 2021
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Las elecciones se acabaron, es hora de arreglar nuestras finanzas

En su presupuesto 2020/21 “Haciendo contar cada dolar”, el entonces primer ministro Dean Barrow se jactó de que su partido, en los doce años durante los cuales dirigió el gobierno, casi había duplicado los ingresos recurrentes, de $ 591 millones en 2008 a $ 1.184 mil millones en 2019, y declaró que era un logro asombroso de sus gobiernos que la remuneración de los 14.000 empleados públicos y 1.000 jubilados de la nación “asciende ahora a $540,5 millones, frente a los $276,3 millones de 2008”.

En el mismo aliento con que celebró los logros de sus gobiernos, señaló que cada dólar debe contar, porque nuestra economía se había desacelerado, había perdido terreno en tres trimestres consecutivos; y que el crecimiento global estaba por debajo de la meta en 2019 y el pronóstico era que la trayectoria descendente se intensificaría en 2020. Dijo que era probable que no pudiéramos obtener fondos suficientes de nuestra economía para ir mucho más allá de las necesidades internas, necesidades que, según él, no serían “pausadas o podadas”.

En referencia al nuevo coronavirus, que recientemente había asomado su fea cabeza, Barrow advirtió que un colapso económico era “completamente plausible si evoluciona hacia una pandemia mundial”, y que las implicaciones negativas de una pandemia eran “realmente alarmantes para Belize”. El hecho es que incluso sin que el nuevo coronavirus estallara en una pandemia, nuestro ex primer ministro ya sabía que nuestra economía estaba muerta en el agua, de ahí su observación de que podríamos no generar el excedente que necesitábamos para cumplir con nuestras obligaciones financieras internacionales.

Los hechos muestran que hubo un viento muy fuerte en nuestra cara cuando el primer ministro Barrow leyó el presupuesto 2020/21, pero no hubo pausas en los proyectos que no eran inmediatamente esenciales ni se eliminaron las prácticas derrochadoras y el personal innecesario de alto rango. Para el UDP 2020, fue a vela abierta, al diablo con las rocas, y una explicación simple para eso fue que había elecciones generales por delante.

El nuevo coronavirus siguió propagándose. El 11 de marzo fue declarada pandemia por la Organización Mundial de la Salud, y sumado a tres cuartas partes consecutivas de contracción económica, estábamos en medio de la tormenta de nuestras vidas. Sin embargo, aunque los líderes de los empleados de nuestro gobierno rogaron a nuestros líderes políticos que redujeran el exceso y el despilfarro en el gobierno, el gobierno de Barrow apenas cambió de rumbo.

Durante cerca de ocho meses continuamos por un camino que casi todos sabían que era insostenible en tiempos normales, un camino que había llegado a un callejón sin salida debido a la pandemia, porque el partido gobernante estaba apuntalando sus posibilidades de cara a las próximas elecciones generales. El 11 de noviembre de 2020, el partido de Barrow perdió el control del gobierno, pero el cambio del status quo no vino con un cambio de administración.

El nuevo partido gobernante, el PUP, al asumir el cargo después de las elecciones generales, introdujo algunas medidas para aumentar los ingresos en algunos trimestres, y trajeron una nueva energía y dirección a la gestión de la pandemia, que hasta ahora ha tenido éxito, pero la mayoría de los principales asuntos que debían abordarse no se tocaron: ¿por qué?: porque había otra elección más por delante. Es muy probable que gran parte de lo que el gobierno presentará hoy en su presupuesto se hubiera implementado en noviembre si las elecciones municipales no hubieran estado programadas para cuatro meses después, en marzo.

En definitiva, el UDP, en gran medida, y el PUP, en menor medida, desangraron lo último de nuestros recursos, el primero para ayudar a sus posibilidades en las elecciones generales de noviembre de 2020, y el segundo para mantener su impulso para las elecciones municipales de marzo de 2021. Afortunadamente, no hay elecciones en el horizonte inmediato, por lo que por fin podemos continuar con la tarea crítica de tratar de dirigir nuestro barco a través de estos tiempos tan difíciles.

En la vanguardia de las noticias recientemente están las negociaciones que se están llevando a cabo entre la dirección de los Sindicatos Conjuntos, que representan a los empleados del gobierno, y el gobierno del primer ministro John Briceño, que había pedido a los trabajadores públicos una reducción del 10% en los salarios y la congelación de los incrementos durante tres años.

Tanto los sindicatos como el gobierno están de acuerdo en que nuestra economía está en un estado terrible, y los sindicatos, al tratar de encontrar una solución al déficit de las finanzas públicas, enviaron recomendaciones para ayudar en la recaudación de ingresos y reducir el desperdicio; pero el miércoles por la noche el Primer Ministro anunció que el “estado casi moribundo” de la economía no dejó a su gobierno más remedio que insistir en escindir 80 millones de dólares de la masa salarial pública.

El gobierno tomó una decisión difícil que perjudicará a sus empleados, la mayoría de los cuales viven de sueldo a sueldo. Ellos, como la mayoría de los beliceños, no han tenido un aumento sustancial en sus ingresos en décadas, y no es ningún secreto que las tasas de inflación en nuestro país son más altas de lo que ha informado nuestro Instituto de Estadísticas de Belize.

Esta difícil decisión hará que nuestra economía se contraiga aún más, al menos en el corto plazo. Al mismo tiempo que nuestro gobierno anunció que continuaría con sus recortes, The Guardian (Reino Unido) informó que el FMI había pedido impuestos más altos para los ricos, y que “a los más acomodados se les pedía que pagaran más de forma temporal para cubrir los costos financieros relacionados con la crisis”.

El Primer Ministro ha dicho que su gobierno no aumentará los ya altos impuestos sobre bienes y servicios en el país, pero hoy descubriremos hasta dónde llegará para cerrar las lagunas en el sistema tributario, y qué cambios estructurales, si los habrá, se introducirán para mejorar la recaudación de ingresos y la producción. Es evidente la cuestión de los pendientes impuestos sobre tierra adeudados por los grandes propietarios.

Hay momentos en los que mantenerse firme es una buena jugada, pero para Belize esa mano se jugó desde abril de 2020 hasta marzo de 2021, y todo lo que obtuvimos fue más deuda. Nuestro país tomó prestados aproximadamente $ 30 millones por mes durante doce meses, sin alejarse nunca del modus operandi. Todavía no hemos hecho ningún intento de involucrarnos en leve fabricación para poder procesar y preservar los productos de nuestros agricultores, de modo que seamos menos dependientes de alimentos del exterior.

Ha sido un año particularmente difícil, y se avecinan tiempos más difíciles, pero hoy, con todas las elecciones atrás, descubrimos qué medicamentos traerá (y no traerá) nuestro nuevo gobierno para tratar nuestra enfermedad financiera. No sabemos cuánto nos gustará o no de lo que se presente en el presupuesto, o cuánto funcionará y cuánto no, pero al menos, por fin, podemos enfocarnos al 100% en lo que más importa: el negocio de nuestro país.

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