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Thursday, November 21, 2019
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Nuestros pensamientos están con los bahameños

Nuestros hermanos y hermanas en las Bahamas acaban de pasar por una tormenta que pocos hayan experimentado.  Durante casi dos días, un huracán de categoría 5 azotó algunas secciones de ese país, y la devastación es enorme.  Los informes preliminares indican que ha habido pérdida de vidas, y en las islas Abaco y Grand Bahama, más del 50% de las casas han sido totalmente destruidas.

Estos huracanes están empeorando.  En 1998, hace poco más de 20 años, el huracán Mitch azotó la isla de Guanaja (también llamada Bonnaca) en Honduras durante casi dos días.  Estados Unidos ha sido muy afectado en los últimos años, y en 2017 el huracán Irma arrasó con Barbuda, y el huracán María brutalizó a Dominica y Puerto Rico.

Nuestras oraciones están con el pueblo de Bahamas en este momento, y pedimos a quien pueda hacer una contribución financiera que sea generoso con su apoyo.

La lucha del GOB por dinero en efectivo conduce a otra amnistía de impuestos sobre la propiedad de la tierra

Estamos viviendo tiempos particularmente difíciles en Belize. Si alguien del exterior mirara las cifras de empleo presentadas por el Instituto de Estadística de Belize (SIB por sus siglas en Inglés), pensaría que las cosas están geniales en nuestro país. La Encuesta de la Fuerza Laboral del SIB de abril de 2019 mostró una tasa de desempleo del 7,6%, y el departamento dice que es “la tasa más baja jamás registrada”. Si los extranjeros observaran las llegadas de turistas y los recibos de los hoteles, verían otra historia positiva, porque cada trimestre, el SIB informa que las cosas en ese sector están creciendo. Sabemos, sin embargo, que estamos viviendo tiempos muy difíciles.

Hay empleo, pero los trabajos no pagan lo suficiente para llegar a fin de mes. El sector agrícola está en la cuerda, con la disminución de las exportaciones de productos cítricos y la disminución de los ingresos de los productores de caña de azúcar. Las condiciones similares a la sequía tienen a otros sectores de la agricultura tambaleándose. El sector marino es desinflado, arrastrado por la industria del camarón, que no ha visto ganancias en años.

En el último trimestre, el informe de la industria de la construcción, uno de los principales indicadores de la salud, la esperanza, en un país, fue pésimo. Los expertos señalan que cuando hay crecimiento económico, se alienta a las personas a invertir en la construcción de viviendas. Los informes de SIB muestran que la construcción (medida por los préstamos tomados) ha disminuido en 3 de los últimos 4 trimestres: menos 4,7% de julio a septiembre de 2018 (en comparación con el mismo período en 2017), más 4,2% de octubre a diciembre de 2018 (en comparación con el mismo período en 2017), menos el 2,9% de enero a marzo de 2019 (en comparación con el mismo período en 2018) y menos el 21,9% de abril a junio de 2019 (en comparación con el mismo período en 2018).

Las cosas están mal, pero no hay escapatoria de pagar facturas de servicios públicos, hipotecas y alquileres, y para combustible, comestibles y otros bienes. Si no paga las facturas de servicios públicos, se la “cortan”, si no paga el alquiler lo echan, y si no paga otros bienes, se queda sin comer. La mayoría de los beliceños, después de navegar a través de los pagos antes mencionados, que deben hacerse semanalmente o mensualmente, quedan en bancarrota. Todavía tenemos que pagar el impuesto anual sobre nuestras propiedades.

Los gobiernos municipales, particularmente los de Ciudad de Belize y Belmopan, han instituido programas anuales para recompensar a los ciudadanos que pagan sus impuestos a tiempo. El Ayuntamiento de Belize, por ejemplo, otorga a todos los ciudadanos que pagan puntualmente un 10% de descuento en sus impuestos a la propiedad, y a los ciudadanos mayores se les ofrece un descuento del 25%.

El gobierno nacional también ofrece cierto alivio a los terratenientes, pero no con tanta frecuencia. El gobierno actual ha ofrecido a los propietarios al menos dos de esos recesos, llamados amnistía, en los últimos diez años. En la última sesión de la Cámara de Representantes, a mediados de agosto, el primer ministro Barrow hizo la segunda lectura de un proyecto de ley que pedía otra amnistía sobre los impuestos sobre la tierra, durante seis meses.

El Ministro de Recursos Naturales, el Honorable Hugo Patt, explicó que el gobierno estaba renunciando a los intereses adeudados, y que habría una reducción del 25% en el capital para todos los que estaban atrasados. El primer ministro, en la última sesión de la Cámara, dijo que los propietarios le debían al gobierno unos $90 millones.

El Diputado Líder del Partido Unido del Pueblo (PUP), el representante de área de Lake I, el Honorable Cordel Hyde, quien actuó como Líder de la Oposición PUP en la última sesión de la Cámara, comentó que esta amnistía se debió principalmente a satisfacer a los terratenientes más grandes del país. Hyde dijo: “Esta ley aquí tiene algunos beneficios para las personas pequeñas, pero muchos más beneficios para las personas grandes…”

Luego señaló: “En la última reunión, cuando el Primer Ministro presentó este proyecto de ley por primera vez, dijo que había unos noventa millones de dólares pendientes en impuestos, impuestos sobre la tierra. De esos noventa millones, treinta grandes propietarios de tierras deben la mitad de esa cantidad. Treinta grandes propietarios de tierras deben cuarenta y cuatro millones de dólares. Treinta grandes propietarios de tierras poseen una combinación de quinientos mil acres de tierra… Algunos de estos grandes propietarios de tierras poseen ochenta mil acres, setenta y seis mil acres, treinta mil acres, y luego tenemos una situación en la que las personas comunes en este país, en la Ciudad de Belize, no pueden obtener un lote de cincuenta [pies] por setenta y cinco [pies]. Es un trato muy dulce porque todo lo que [estos grandes terratenientes] hacen es esperar la amnistía del impuesto a la tierra, y luego obtienen una exención sobre los intereses, un veinticinco por ciento de descuento en el capital”. (Cita tomada de Amandala).

El periódico del Partido Democrático Unido (UDP), The Guardian, ignoró la preocupación sobre quién se beneficiará más de la amnistía. The Guardian, en su artículo principal la semana pasada, declaró que la amnistía facilitaría a 78,202 propietarios de tierras. (Puede ser que The Guardian quiso decir 78,202 parcelas de tierra, no propietarios de tierras).

Kerry Belisle, oficial ejecutivo principal del Ministerio de Recursos Naturales, le dijo a The Guardian que la amnistía permitirá al gobierno recaudar impuestos que podrían quedar prohibidos después de 12 años. Belisle le dijo a The Guardian que “a medida que las deudas se hacen mayores, son cada vez más difíciles de cobrar”.

Hablando sobre el mismo asunto, el Fiscal General y Senador, el Honorable Michael Peyrefitte, dijo al Senado el 30 de agosto: “Podemos demandar por los impuestos adeudados. ¿Cuánto tiempo creen que tomaría? Vamos a la corte. Ganamos un juicio. Intentamos colectar el dinero. Las personas apelan… Puede tardar de ahora hasta el fin del mundo para que paguen. Entonces, lo que se hace es hacer un trato con la gente por un período de tiempo más corto” (Cita tomada de Canal 5).

Solo los crédulos creen que los grandes propietarios de tierras pueden atar al gobierno en la corte hasta el fin del mundo. Mucho más cerca de la verdad es que el gobierno está desesperado por cobrar algo de lo que se le debe lo más rápido posible, porque lo principal en la mente del gobierno en este momento es que las arcas del país están vacías y nos acercamos a un año electoral.

De hecho, en esta economía muy deprimida, no es malo que el gobierno brinde algún alivio a los agricultores y pequeños propietarios que están luchando, pero no es necesario que brinde alivio a los grandes propietarios. Es A-B-C que si uno tiene grandes extensiones de terreno y no está pagando sus impuestos, debe renunciar a parte de su tierra.

Las cosas están mal en el país, pero el Gobierno de Belize no muestra inclinación a detener la corrupción que está minando la energía del país. A pesar de los gritos de la gente, todavía no hay un Contratista General, una posición que se debe ocupar si queremos garantizar que los contratos se otorguen por méritos, no por amistad/amiguismo. El Comité de Cuentas Públicas no ha celebrado una reunión significativa en años porque el gobierno, a pesar de las fallas de este organismo, insiste en que debe configurarse con el lado del gobierno teniendo la mayoría.

El senador Mark Lizarraga dio en el clavo cuando describió la última amnistía de tierras como por conveniencia política. Es una pena que la conveniencia política dicte la política de tierras en nuestro país, pero así son las cosas. El gobierno está desesperado por dinero en efectivo, y la amnistía es el vehículo que está utilizando para obtenerla.

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