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Salvaguardando la “riqueza incalculable”

Los nostálgicos de la vieja escuela y los ambientalistas radicales frente a los desarrolladores dispuestos a arriesgarlo todo

Lun. 25 de octubre de 2021
En el impulso del crecimiento económico y más puestos de trabajo para las masas de beliceños desempleados, los políticos y burócratas gubernamentales, incluidos, al parecer, altos funcionarios del Departamento de Medio Ambiente (DOE en inglés), tienen una tendencia natural a dar el visto bueno cuando los grandes inversores potenciales proponen proyectos que previsiblemente podrían tener un gran impacto en la economía del país. Y ha habido algunos pasos en falso a lo largo del camino, con los beliceños que pagan impuestos estando en el lado perdedor de empresas fallidas. Un ejemplo evidente es la propiedad histórica Pound Yard, puesta a disposición por el Ayuntamiento de Belize por una ficha simbólica de solo $ 500.00 para facilitar el desarrollo de una gran y moderna terminal de autobuses. Después de una empresa fallida y el incumplimiento de la hipoteca, la propiedad terminó siendo vendida por millones por el Banco Belize a un empresario extranjero, y los ciudadanos de Belize habían perdido su Pound Yard así como así. En la última situación, en la que parecía que los desarrolladores de turismo de cruceros tenían una prisa loca por construir lo más grande posible, y tantos puertos de turismo de cruceros como hubiera espacio de tierra y agua, parece que ha habido un bienvenido regreso a la cordura de desarrollo por parte del gobierno, ayudado e incitado sin duda por el fuerte lobby ambiental, y para el deleite de los nostálgicos de la vieja escuela, quienes, como los pueblos indígenas de todas las Américas, encuentran instintivamente un terreno común con los ambientalistas en cuanto a la salud y la sostenibilidad de nuestros recursos terrestres y marinos se refiere. Un comunicado del Gabinete la semana pasada centrado en el “Desarrollo del sector de cruceros y puertos” es muy alentador, y el lenguaje sugiere que el mensaje de los ambientalistas sobre la importancia de la sostenibilidad a largo plazo para nuestros recursos naturales ha encontrado un terreno fértil entre nuestros líderes del BluPlan. Desde el punto de vista de nuestros nostálgicos alumnos de la vieja escuela, simplemente tiene sentido común: no se puede “matar a la gallina de los huevos de oro”.

Un famoso viajero extranjero una vez opinó sensacionalmente que, si el mundo tuviera un fin, el pequeño atrasado puesto de avanzada que entonces se llamaba Honduras Británica sería ese fin, o algo así.

Durante muchas décadas posteriores, la colonia atrasada y subdesarrollada siguió siendo solo eso, atrasada. Hasta el punto en que la ambición de la mayoría de los jóvenes, hombres y mujeres, era, a la primera oportunidad, dejar el lugar por pastos más verdes, específicamente los Estados Unidos; lejos de las repugnantes calles rotas y llenas de baches y del terrible inconveniente de la eliminación de los “desechos nocturnos”, con los canales de alcantarillado abiertos siendo una molestia aceptada. Los inicios de un sistema interconectado de agua y alcantarillado no ocurrieron en la Ciudad de Belize hasta mediados de la década de 1970, cortesía de una donación (¿préstamo?) de Canadá.

La industria del turismo no comenzó a ganar terreno en Belize hasta probablemente bien entrada la década de 1980, y recibió un impulso cuando el nuevo gobierno del UDP dio luz verde al Ramada Royal Reef Hotel & Casino, que sacrificó las tres canchas de fútbol de punta a punta que solían adornar los Barracones. A mediados de la década de los 70, el legendario Lionel “Chocolate” Heredia, un ex pescador de Cayo Hicaco que se había establecido en la Ciudad de Belize, acababa de ser pionero con su famoso esquife de madera Soledad en la acogida de turistas visitantes en viajes a los cayos y arrecifes, especialmente para bucear y nadar en Cayo Goff’s o bucear en el borde del canal adyacente a Cayo Inglés. Pronto, un emprendedor visitante estadounidense vio el potencial y trató de conjurar el tráfico pesado de pequeños botes de pescadores a Cayo Hicaco encargando una enorme lancha de dos pisos con motor intraborda, Mermaid, cuyos precios más bajos por un tiempo socavaron el ajetreo de los pequeños pescadores de esquife, a medida que aumentaba el tráfico turístico y local a la isla. Con la industria de la langosta en auge, varios pescadores emprendedores estaban ampliando sus hogares o construyendo nuevas estructuras para ingresar al negocio hotelero. En poco tiempo, el motor del Mermaid fue saboteado, y pronto los lugareños de Cayo Hicaco estaban construyendo esquifes más grandes, taxis acuáticos, para acomodar el tráfico de turistas que iba en aumento exponencial. El turismo estaba creciendo a pasos agigantados en Cayo Hicaco, como también había estado creciendo en su competitiva relación del norte, San Pedro.

A medida que la industria turística de Belize realmente despegó hacia el nuevo milenio, el argumento de mayor venta para los extranjeros fue que Belize era “el secreto mejor guardado de la naturaleza”. De hecho, lo que una vez fue la maldición de estar “atrasados”, ahora se había convertido en nuestra mayor bendición y atracción para los ciudadanos de las sociedades avanzadas. Incluso nuestro viejo Puente Giratorio, uno de los últimos tales artefactos que todavía quedan en uso en estos tiempos modernos, era parte del atractivo primigenio de la Joya. Y en unas pocas décadas, nuestro pequeño Belize, el fin del mundo, ahora tenía algo especial que ofrecer al resto del mundo, donde sus estresados ciudadanos de las junglas de concreto en las grandes ciudades americanas y europeas, encontraron irresistible el atractivo de este jardín de la naturaleza aún virgen, sin desarrollar y prístino, con un pueblo cálido, amable y cariñoso.

Entonces, ¡aquí vienen! Con un crecimiento a pasos agigantados, los inversores de lejos y de cerca han estado invirtiendo en la industria del turismo de Belize. San Pedro y Cayo Hicaco, y ahora Placencia, están repletos de hoteles para pasar la noche y alojamientos en cabañas para el creciente número de visitantes turísticos. Y en todo el país ahora hay maravillosos complejos turísticos que ofrecen todo tipo de recorridos guiados por la naturaleza y entretenimiento para turistas locales y extranjeros. Y el turismo de cruceros de un día también ha despegado, acomodando al mayor número de visitantes turísticos, pero aún sin tener un impacto económico tan grande como los visitantes que pernoctan. De hecho, la última moda parece haber sido la prisa por construir tantos puertos de cruceros como fuera posible para dar cabida a un número cada vez mayor de cruceros masivos. Más y más parece ser el pensamiento, con poca consideración por un posible límite a la capacidad de carga sostenible de nuestras atracciones naturales y el ecosistema.

En la coyuntura actual, con propuestas sobre la mesa para tres diferentes puertos de turismo de cruceros dentro de las pocas millas de la costa del Distrito de Belize, el mensaje enviado por el Gabinete hace eco del tono de Nature Conservancy, quien recientemente se asoció con el Gobierno de Belize en el lanzamiento de los bonos azules como un medio novedoso para quitar el yugo sofocante del súper bono de los cansados hombros de los ciudadanos beliceños. Mantener y proteger nuestros recursos naturales terrestres y marinos, nuestra “riqueza incalculable”, nunca ha sido más rentable para la nación, y hay motivos de esperanza entre los nostálgicos de la vieja escuela de que el hermoso horizonte que da la bienvenida al amanecer a lo largo de la pasarela marítima de Fort George no se verá arruinado pronto por una monstruosa calzada moderna que ganaría eficiencia en el transporte de turistas a la costa, pero perdería el atractivo “místico natural” de Belize y haría el viaje en autobús a la costa como lo hacen en Miami.

Hay preguntas que necesitan aclaración por parte de los funcionarios del DOE con respecto a decisiones que parecían llevarnos al borde de un proyecto de desarrollo en fuga sin una autorización ambiental sobre la mesa. Abordar estos asuntos de manera adecuada puede ser un buen augurio para el futuro, haciendo de nuestro DOE una agencia de salvaguardia más eficaz para la sostenibilidad y seguridad de nuestros preciosos recursos naturales.

Las propias palabras del Gabinete son inspiradoras: “El desarrollo sostenible, incluida la expansión del turismo de cruceros, no debe contemplar solo los logros de esta década, o incluso los de esta generación, sino que debe ser demostrablemente sostenible a largo plazo”. ¡Manténganse vigilantes, Belize!

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